Help mee zoeken naat ET

Wil jij de geschiedenisboeken in als de ontdekker van buitenaards leven? Dan gaan we dat regelen. Hoe we dat doen, is met SETI. SETI@home is een onderdeel van het SETI-project, waarin gezocht wordt naar buitenaardse intelligentie. SETI is een acroniem dat staat voor “Search for Extra-Terrestrial Intelligence” ofwel de zoektocht naar buitenaardse intelligentie.

Veel frequenties

Dit is hoe het precies werkt: op de Arecibo-radiotelescoop in Puerto Rico lopen constant extra ontvangers mee die gegevens verzamelen voor het SETI@home-project. Er wordt geluisterd naar frequenties rond 1420 MHz (de 21cm-lijn) en per uur wordt er ongeveer 100 gigabyte aan gegevens verzameld. Maar aan al die opgeslagen kale data is compleet waardeloos zolang het niet geanalyseerd wordt.

Nu jij

En dit is het punt waarop jij in beeld komt. Met SETI@home kunnen mensen zoals jij een programma installeren dat kleine stukjes (“Work Units”) van deze gegevens ophaalt, analyseert en de resultaten vervolgens opstuurt naar SETI. Dit geeft de mogelijkheid om over de hele wereld ongebruikte processortijd te gebruiken van de computers van vrijwilligers. Het fenomeen waarbij grote rekentaken worden verdeeld over een heleboel verschillende computers heet distributed computing.

Het SETI@home-project was met zijn start in 1999 het eerste project dat distributed computing op deze schaal ging gebruiken.

Systeemvereisten

  • De omvang van het te downloaden bestand bedraagt ongeveer 10 MB.
  • Je computer moet ongeveer 20 MB aan vrije schijfruimte hebben en een werkgeheugen van minstens 64 MB.
  • Met een doorsneecomputer (zoals een 2 GHz Pentium 4), dien je SETI@home gedurende minstens 2 uur per week uit te voeren (tragere computers voldoen eveneens, maar dienen verhoudingsgewijs langer actief te zijn).

Mysterieus radiosignaal

Het Breakthrough Listen Initiative van 100 miljoen dollar, opgericht door de miljardair, technologie- en wetenschapsinvesteerder Yuri Milner en zijn vrouw Julia, heeft een mysterieus radiosignaal geïdentificeerd dat lijkt te komen van de dichtstbijzijnde ster naar de zon – Proxima Centauri. 
Deze ontdekking heeft geleid tot een golf van opwinding in de pers en onder wetenschappers zelf. De ontdekking, die werd gerapporteerd door de Guardian, maar nog niet in een wetenschappelijk tijdschrift kan gepubliceerd worden, is mogelijk de zoektocht naar het eerste bonafide kandidaat-signaal van buitenaardse intelligentie (SETI). Het wordt Breakthrough Listen Candidate 1 of gewoon BLC-1 genoemd.

Parkes Telescoop

Hoewel het Breakthrough Listen-team nog steeds aan de gegevens werkt, weten we dat het radiosignaal werd gedetecteerd door de Parkes-telescoop in Australië terwijl het naar Proxima Centauri wees, waarvan wordt aangenomen dat het in een baan om de aarde draait door minstens één bewoonbare planeet. Het signaal was aanwezig voor de volledige observatie, die enkele uren duurde. Het was ook afwezig wanneer de telescoop in een andere richting wees.

Smalband

Het signaal was “smalbandig”, wat betekent dat het slechts een klein bereik aan radiofrequenties bezet. En het dreef in frequentie op een manier die je zou verwachten als het van een bewegende planeet kwam. Deze eigenschappen zijn precies het soort eigenschappen waar de SETI-wetenschappers naar op zoek waren sinds de astronoom Frank Drake zo’n 60 jaar geleden voor het eerst met het baanbrekende initiatief begon.

Verdwijnende signalen

Hoewel dit een opmerkelijke vooruitgang betekent in ons streven naar de ultieme vraag of we alleen in het universum zijn, geeft het BLC-1-signaal ook stof tot nadenken over hoe we deze zoekopdrachten uitvoeren. In het bijzonder benadrukt BLC-1 een probleem dat het SETI-onderzoek vanaf het begin heeft doorstaan: verdwijnende signalen. BLC-1 is niet meer gezien sinds het voor het eerst werd gedetecteerd in het voorjaar van 2019.

BLC-1 titelkandidaat

Als BLC-1 eindelijk naar voren komt als een echte SETI-signaalkandidaat, zal dit de eerste zijn sinds de “Wow! signal ” dat werd ontdekt in 1977. Dit WOW! signaal is misschien wel het beroemdste voorbeeld van een onduidelijke SETI-kandidaat – het werd helaas nooit meer waargenomen. Dat betekent niet dat het niet buitenaards van aard kan zijn natuurllijk. De perfecte hemeluitlijning van bewegende en potentieel roterende zenders en ontvangers, gescheiden door interstellaire afstanden, is waarschijnlijk altijd een toevallige en soms tijdelijke omstandigheid. Zonder een beetje geluk neem je ze wellicht nooit waar.

Uitdaging

Toch vormt dit een uitdaging voor het Breakthrough Listen-team. Als BLC-1 nooit wordt herhaald, zal het erg moeilijk zijn om het soort gedetailleerde follow-up uit te voeren dat wetenschappers volledig zal overtuigen dat het een bericht van buitenaardse wezens was. Sceptici zullen terecht beweren dat het waarschijnlijker is dat dit ofwel een nieuwe vorm van door mensen gegenereerde radiostoring is, ofwel een zeldzaam kenmerk van de complexe observatie-instrumenten zelf.

Inderdaad, het zal misschien nooit mogelijk zijn om echt overtuigend bewijs te leveren van de buitenaardse aard van een SETI-gebeurtenis op basis van een telescoop met een enkele schotel, zoals Parkes. Dit is vooral het geval bij eenmalige evenementen. En toch kunnen die zeker wel getuigen van buitenaardse intelligentie.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *